Peter La Farge, dont le répertoire était pour une part importante composé de chansons de cow-boys et de l’Ouest, prétendait être lui-même d’origine indienne, et est souvent présenté comme tel. Mais ce n’est pas le cas. Son père, anthropologue et romancier était toutefois un spécialiste des indiens, et il a été élevé dans l’amour de leur culture.

Ira Hayes, lui était vraiment un indien, de la tribu des Pima. Après avoir grandi dans une réserve, il s’est engagé dans l’armée américaine pour la seconde guerre mondiale. Il a connu la gloire lors de la bataille de Iwo Jima, en février 1943 : avec quelques uns de ses camarades, c’est lui qui a planté sur un sommet de cette île le drapeau américain, geste immortalisé par une célébrissime photographie.

Puis, de retour au pays, après avoir été acclamé et décoré, il est retourné sur sa réserve, où il est mort, dans la misère, l’alcoolisme et l’oubli quelques années plus tard. C’est à lui que Peter La Farge rend justice dans cette chanson, qui a connu de nombreuses interprétations, en particulier par Pete Seeger et par Johnny Cash, auquel elle est parfois (à tort) attribuée.


THE BALLAD OF IRA HAYES

Ira Hayes,
Ira Hayes

[CHORUS:]
Call him drunken Ira Hayes
He won’t answer anymore
Not the whiskey drinkin’ Indian
Nor the Marine that went to war

Gather round me people there’s a story I would tell
About a brave young Indian you should remember well
From the land of the Pima Indian
A proud and noble band
Who farmed the Phoenix valley in Arizona land

Down the ditches for a thousand years
The water grew Ira’s peoples’ crops
‘Till the white man stole the water rights
And the sparklin’ water stopped

Now Ira’s folks were hungry
And their land grew crops of weeds
When war came, Ira volunteered
And forgot the white man’s greed

[CHORUS:]
Call him drunken Ira Hayes
He won’t answer anymore
Not the whiskey drinkin’ Indian
Nor the Marine that went to war

There they battled up Iwo Jima’s hill,
Two hundred and fifty men
But only twenty-seven lived to walk back down again

And when the fight was over
And when Old Glory raised
Among the men who held it high
Was the Indian, Ira Hayes

[CHORUS:]
Call him drunken Ira Hayes
He won’t answer anymore
Not the whiskey drinkin’ Indian
Nor the Marine that went to war

Ira returned a hero
Celebrated through the land
He was wined and speeched and honored; Everybody shook his hand

But he was just a Pima Indian
No water, no crops, no chance
At home nobody cared what Ira’d done
And when did the Indians dance

[CHORUS:]
Call him drunken Ira Hayes
He won’t answer anymore
Not the whiskey drinkin’ Indian
Nor the Marine that went to war

Then Ira started drinkin’ hard;
Jail was often his home
They’d let him raise the flag and lower it
like you’d throw a dog a bone!

He died drunk one mornin’
Alone in the land he fought to save
Two inches of water in a lonely ditch
Was a grave for Ira Hayes

[CHORUS:]
Call him drunken Ira Hayes
He won’t answer anymore
Not the whiskey drinkin’ Indian
Nor the Marine that went to war

Yeah, call him drunken Ira Hayes
But his land is just as dry
And his ghost is lyin’ thirsty
In the ditch where Ira died