Woody Guthrie avait pour Laedbelly à la fois amitié et vénération. Ils se fréquentaient beaucoup, et Guthrie dormait souvent chez son ami, où il rencontrait aussi bien Alan Lomax que Aunt Molly Jackson ou Sonny Terry. Un autre endroit où ils se rencontraient souvent est le studio d’enregistrement de Moses Asch, des éditions Folkways. L’un comme l’autre s’y rendaient librement, sans rendez-vous, avec leur guitare, et enregistraient ce qui leur passait par la tête. Le plus souvent, ils se contentaient d’une seule prise. Moses Ash faisait le tri plus tard, et un très grand nombre de ces enregistrements sont restés très longtemps inédits. La fondation Smitsonians, qui a repris Folkways, en a entrepris la parution systématique.

C’est ainsi qu’un jour, Woody Guthrie, Leadbelly, Cisco Houston et Sonny Terry se sont retrouvés là et ont enregistré ce morceau, We Shall Be Free : nous serons libres ! Assez largement improvisé, il s’agit d’une chanson humoristique, imitant certains hymnes religieux, mais avec de nombreuses allusions ironiques. Dylan s’est inspiré de cette chanson pour composer son propre « I Shall Be Free », en supprimant le refrain, et en faisant pour les couplets des paroles de son cru. Plus tard, en France, « I Shall Be Free » a été la matrice de la première chanson d’Antoine, « Les Élucubrations » (dont un couplet est une adaptation explicite de la chanson de Dylan).

Voici donc les élucubrations de Woody, Sonny, Cisco et Leadbelly (attention : le texte ici publié n’est pas celui de la version chantée, mais celui d’une autre prise – et compte tenu de son caractère improvisé, les différences sont notables !)

WE SHALL BE FREE

In the mornin’ you shall be free
‘fore day you shall be free hear me say
You shall be free when the good lord sets you free

I was down in the hen house other night awful dark
I didn’t have no light I reached for a chicken
I got me a goose a man come out, I had to turn him loose

I jumped a gully you shall be free I jumped a rose bush you shall be free
You shall be free when the good lord sets you free

Vpreacher an’ a rooster had a terrible fight
Preacher knocked the rooster clean out o’ sight
Preacher told the rooster that’ll be all right
Meet ya at the hen house tomorrow night

You shall be free in the mornin’
You shall be free you know, rooster
You shall be free when the good lord sets you free

I’s down in the hen house on my knees
I thought I heard a chicken sneeze
Only a rooster sayin’ his prayers
Thankin’ his god for the hens upstairs

Here’s the preacher you shall be free
He’s a-singin’ you shall be free
Takin’ up c’llection you shall be free
When the good lord sets you free

Oh, some folks says times is hard
Preacher says put your trust in god matter no difference
Don’t you see a hog can’t run too fast for me

Gettin’ that
You shall be free
Gettin’ that hogeye you shall be free
Eatin’ up chitt’lin’s you shall be free
When the good lord sets you free

As some people say, a preacher won’t steal
I caught two down in my corn fiel’
One had a bushel, other had a peck
Other’n had a roastin’ ear down his neck

You shall be free gettin’ roastin’ ears
You shall be free gettin’ dried corn
You shall be free when the good lord sets you free

Oh the gun said boom an’ the hog said
Jumped on ‘er with all o’ his will
How that hog gets

You shall be free I don’t care you shall be free forget about
You shall be free when the good lord sets you free