La catastrophe du déraillement du train nommé Old 97, survenue en 1903, a inspiré aux chroniqueurs chantants de l’époque une ballade, dont on trouve sur ce site l’une des bonnes versions modernes par Flatt & Scruggs (la notice proposée à cette version donne quelques éclaircissements sur la chanson)

Ceci est l’un de ses premiers enregistrements, réalisé en 1924 par Vernon Dalhart, qui fut l’un des premiers gros vendeurs de disques de chansons folkloriques – ainsi que de chansons de sa composition écrites dans le même style. Si Dalhart avait commencé à enregistrer dès 1916, pour les studios Thomas Edison, c’est ce disque, enregistré pour Victor, qui détermina, par son immense succès (premier disque à dépasser le million d’exemplaires vendu, il dépassa en définitive les sept millions à travers tout le pays), les compagnies phonographiques à se lancer en grand dans la production de chansons populaires : c’est le créneau dans lequel, assez vite, devait s’engouffrent par exemple, dès 1927 (et au cours de la même session d’enregistrements), Jimmie Rodgers et la Famille Carter. Vernon Dalhart s’accompagne à la guitare et à l’harmonica, et siffle parfois la mélodie entre deux couplets. Il était de bon ton de moquer l’accent prononcé avec lequel Dalhart s’exprimait, voire de lui reprocher d’affecter cet accent. En réalité, il aurait bien aimé s’en débarrasser : l’accent des pauvres Blancs du Sud les faisait passer pour des Noirs. Mais quel que soit son succès, la version de Vernon Dalhart de The Wreck Of The Old 97 n’est pas la seule par laquelle cette chanson a vécu sa vie de chanson : deux autres artistes au moins, G.B. Grayson et Henry Whitter l’avaient enregistrée avant lui. La version de Flatt & Scruggs comporte un couplet absent de celle-ci.

THE WRECK OF THE OLD 97

They gave him his orders at Monroe Virginia
Saying Steve you’re way behind time
This is not 38 but it’s old 97
You must put her into Spencer on time

He looked round and said to his old black greasy fireman
T shovel in a little more coal
And when we cross this White old Mountain
You can watch old 97 roll

It’s a mighty rough road from Lynchburg to Danville
And a line on a three mile grade
It was on that grade that he lost his airbrakes
And you see what a jump he made

He was goin’ down grade makin’ 90 miles an hour
When his whistle broke into a scream
He was found in the wreck with his hand on the throttle
And a scalded to death by the steam

Now all you ladies we take a warning
From this time now and learn
Never speak harsh words to your true loving husband
He may leave you and never return