Woody Guthrie s’était littéralement approprié cette chanson, même s’il ne prétendait pas en être l’auteur : il en a donné la version que tous ont reprise derrière lui. Par ailleurs, il l’a adaptée en transformant les paroles pour en faire une chanson des oakies chassés de leurs terres par les vents de poussière. On trouve cette adaptation sur ce site. Mais il s’agissait d’une vieille chanson de Caroline du nord, une de ces chansons qu’Elizabeth Cotten avait apprises dans sa prime jeunesse, et qu’elle a enregistrées quelques décennies plus tard. Ce n’est bien sûr pas cette version que connaissait Woody Guthrie, mais c’est bien, sous une autre forme, la même chanson, avec cette même phrase, qui conclut les premiers couplets de la version ci-dessous. Une phrase qui avait tout pour lui plaire, puisqu’elle résumait son refus de la fatalité : « I don’t want to be treated this a-way », je ne veux pas être traité de cette façon.

Le premier couplet dans son ensemble – si l’on met de côté la façon dont il est scandé par la formule « Honey babe Lord » par Elizabeth Cotten, correspond à celui de Guthrie. Au demeurant, les chansons folkloriques qui, au fil du temps et des voyages, ont divergé en versions différentes, conservent souvent un seul même premier couplet : on commence la chanson, et puis on ajuste ce que l’on veut en faire… Voici donc un homme qui descend la route et ne se sent pas bien : il ne veut pas être traité de cette façon. Mais au deuxième couplet, au moment où la version de Guthrie commence à accumuler griefs et revendications, Elizabeth Cotten nous fait comprendre que c’est une misère intime, et non économique, que fuit cet homme : la fille qu’il aime lui tourne le dos. Il croit ensuite entendre un train siffler – siffler comme s’il ne devait plus jamais le faire. Le sifflet des trains, parce qu’il évoque le départ et l’éloignement, est un élément de tristesse de nombreuses chansons populaires. C’est celui qu’introduit ici Elizabeth Cotten.

GOING DOWN THE ROAD FEELING BAD

Going down the road feeling bad
Honey babe Lord
Going down the road feeling bad
Honey babe Lord
Going down the road feeling bad
I don’t want to be treated this a-way

Girl I love done turned her back on me
Honey babe Lord
Girl I love done turned her back on me
Honey babe Lord
Girl I love done turned her back on me
I don’t want to be treated this a-way

Thought I heard a whistle blow
Honey babe Lord
Thought I heard a whistle blow
Thought I heard a whistle blow
Lord it blowed like it ain’t gonna blow no more