Lorsque, passant littéralement au pilon leur album Songs For John Doe (voir sur ce point la notice de The Strange Death Of John Doe), les Almanac Singers ont renoncé à leurs chansons anti-guerre, alors que se rapprochait l’échéance pour laquelle ils militaient désormais de l’entrée des États-Unis dans la guerre mondiale, ils ont repris leur répertoire de chansons traditionnelles et de chansons syndicalistes, consacrant en particulier un album de 6 titres à ces dernières (trois autres chansons de cet album se trouvent sur ce site). C’est l’album Talking Union, dont on trouve ici la chanson-titre. Il s’agit d’un talking blues – comme le sera plus tard la chanson-titre, que l’on trouve sur ce site, de l’album Dear Mister President. Mais si le talking blues était l’un des modes d’expression favoris de Woody Guthrie, celui-ci semble avoir été écrit par Lee Hays, Millard Lampell et Pete Seeger, qui l’interprète ici.

Il s’agit d’un appel à se syndiquer, à s’organiser, à lutter, à résister contre les patrons, à obtenir des résultats, dans l’amélioration du niveau de vie et des conditions de travail, en imposant des rapports de forces par le nombre et l’unité, sans se laisser avoir par les violences de la police, les provocations des jaunes, les discours de la chasse aux rouges ou ceux qui attisent la haine raciale. Une posture de combat, en somme. Nous sommes dans la deuxième moitié de l’année 1941. Le pied sera levé plus tard, dès la fin de l’année, après l’attaque de Pearl Harbour et l’entrée en guerre effective des États-Unis.


TALKING UNION

Now, if you want higher wages let me tell you what to do
You got to talk to the workers in the shop with you
You got to build you a union, got to make it strong
But if you all stick together, boys, it won’t be long
You get shorter hours, better working conditions
Vacations with pay. Take your kids to the seashore

It ain’t quite this simple, so I better explain
Just why you got to ride on the union train
‘Cause if you wait for the boss to raise your pay
We’ll all be a-waitin’ ’til Judgment Day
We’ll all be buried, gone to heaven
St. Peter’ll be the straw boss then

Now you know you’re underpaid but the boss says you ain’t
He speeds up the work ’til you’re ’bout to faint
You may be down and out, but you ain’t beaten
You can pass out a leaflet and call a meetin’
Talk it over, speak your mind
Decide to do somethin’ about it

Course, the boss may persuade some poor damn fool
To go to your meetin’ and act like a stool
But you can always tell a stool, though, that’s a fact
He’s got a yaller streak a-runnin’ down his back
He doesn’t have to stool, he’ll always get along
On what he takes out of blind men’s cups

You got a union now, and you’re sittin’ pretty
Put some of the boys on the steering committee
The boss won’t listen when one guy squawks
But he’s got to listen when the union talks
He’d better, be mighty lonely
Everybody decide to walk out on him

Suppose they’re working you so hard it’s just outrageous
And they’re paying you all starvation wages
You go to the boss and the boss would yell
« Before I raise your pay I’d see you all in hell. »
Well, he’s puffing a big cigar, feeling mighty slick
‘Cause he thinks he’s got your union licked
Well, he looks out the window and what does he see
But a thousand pickets, and they all agree
He’s a bastard, unfair, slavedriver
Bet he beats his wife

Now, boys, you’ve come to the hardest time
The boss will try to bust your picket line
He’ll call out the police, the National Guard
They’ll tell you it’s a crime to have a union card
They’ll raid your meetin’, they’ll hit you on the head
They’ll call every one of you a goddam red
Unpatriotic, Japanese spies, sabotaging national defense

But out at Ford, here’s what they found
And out at Vultee, here’s what they found
And out at Allis-Chalmers, here’s what they found
And down at Bethlehem, here’s what they found
That if you don’t let red-baiting break you up
And if you don’t let stoolpigeons break you up
And if you don’t let vigilantes break you up
And if you don’t let race hatred break you up
You’ll win. What I mean, take it easy, but take it