Ed McCurdy est né en 1919, et a commencé à chanter des gospels en 1937, poursuivant une carrière où se mêlent la chanson et le théâtre. Il est par ailleurs l’auteur de la chanson progressiste – et plus précisément anti-guerre –  Last Night I Had The Strangest Dream, reprise par de nombreux artistes, dont les Weavers, et que l’on trouve sur ce site dans l’interprétation de John Denver. Plus généralement, il a toujours accordé une place particulière à la chanson populaire, et a en particulier revisité le patrimoine de la chanson de cowboys (dont il a enregistré certaines avec Alan Lomax – voir par exemple sur ce site, Rambling Gambler). Le voici dans une de ces chansons dont il existe de nombreuses versions. Bien qu’elle ait été écrite par Curley Fletcher en 1915, elle a très vite suivi le cours des chansons folkloriques et été modifiée au gré de ses divers interprètes, qui la chantent avec ou sans refrain, ajoutant et arrangeant certains couplets et disant les choses à leur façon.

Le personnage principal de la chanson n’est pas le cowboy qui raconte l’histoire, mais un cheval – un animal tacheté de rouge – qu’il n’a pas réussi à mâter – ce qu’il s’était engagé à faire pour dix dollars. Lui, qui raconte l’histoire non sans ironie, est un de ces personnages de beaucoup de chansons de ce répertoire, désœuvré, sans le sou, et sans doute un peu dépassé par les évolutions du monde : un cowboy de 1915, en somme. Curley Fletcher avait lui-même été cavalier de rodéos et semble bien savoir de quoi il parle, ce dont témoignent entre autres son vocabulaire précis et varié relatif aux chevaux et à l’art de les dresser. La leçon de la chanson, c’est qu’il reste encore des chevaux qu’il est incapable de monter. Sa déroute dans cette affaire ne le rend pas pessimiste : elle signifie que le temps de la liberté sauvage du grand Ouest, personnifié par un cheval indomptable, n’est pas entièrement révolu, et qu’il reste quelque chose du temps jadis.


STAWBERRY ROAN

Well I was layin’ ’round town, just a-spendin’ my time
Out of a job, ‘n not makin’ a dime
When a feller steps up and he says, « I suppose
You’re a bronc riding man by the looks of your clothes. »

« You guess me just right, I’m a good one. » I claims
« Do you happen to have any bad ones to tame? »
He says that he has, and a bad one to buck
And for throwin’ good riders, he’s had lots of luck. »

Chorus:
Well it’s oh that strawberry roan oh that strawberry roan
They say it’s a cayuse that’s never been rode
The man that gets on him is bound to be throwed
Get off that strawberry roan

Well I gets all excited and I asks what he pays
To ride this old pony for a couple of days
He offers a ten spot says I « I’m your man,
For a bronc never lived that I couldn’t span. »

Well he says: « Get your saddle, and I’ll give you a chance »
So I gets in the buckboard we drives to the ranch
I stays until mornin’ and right after chuck
I steps out to see if this outlaw can buck.

(Chorus)

Down in the corral standin’ alone
Is this old Caballo, a strawberry roan
His legs are all spavined, they has pigeon toes
Two little pig eyes and a big Roman nose

Little pin ears that touched at the tip
And a big 44 run on his left hip
He’s U-necked and old, with a long, lower jaw
I could see with one eye, he was a regular outlaw.

(Chorus)

I puts along my spurs I’m sure feeling fine.
I fix up my hat and coils up my twine
I piles my rope on him and well I know then
That before I get rode I’d sure have my ten

I gets the blinds on him and it sure is a fight
Next comes my old saddle and I screws her on tight
Then I steps onto him and I raises the blinds
I’m ridin’ his middle to see him unwind

(Chorus)

He bowed his old neck and I guess he’s unwound,
For he seemed to quit living down there on the ground,
He went up towards the east and come down towards the west,
To stay in his middle I’m sure doin’ my best,

He sure is frog-walkin’, he heaves a big sigh
He only lacks wings, for to be on the fly
He turns his old belly right up to the sun
He sure is a sun-fishin’, son-of-a-gun.

(Chorus)

He’s about the worst bucker I’ve seen on the range
He can turn on a nickel and give you the change
And when he’s a bucking he squeals like a shoot
I’ll tell you that pony has sure got my goat

Il claims that’s no fooling that outlaw can step
But I’m still in his middle and a-buliding a rep
He hits on all fours and he turns on his side
I don’t see what keeps him from losin’ his hide.

(Chorus)

Well I looses my stirrup and also my hat,
I’m thowing that leather, flying as a bat;
With a phenomenal jump he goes up on high
Leaves me sittin’ on nothin’ up there in the sky,

Well I turned over, and I comes back to earth,
And I lights in a cussin’ the day of his birth.
And I knows there’s old ponies that I’m not able to ride,
There’s some of them left, they haven’t all died.

(Chorus)