L’une des caractéristiques des blues de Sleepy John Estes est, dans des textes originaux et de grande qualité, la quantité des références qu’il fait à la vie quotidienne de sa petite ville de Brownsville, Tennessee : toute une galerie de portraits qui donnent à voir la vie d’une petite communauté du Sud. Ainsi, cette chanson sur un jeune avocat local, qui devait ultérieurement devenir juge et sénateur, Hugh L. Clark. Il semble que Clark avait été amené à défendre Sleepy John Estes dans quelque affaire, et l’avait bien défendu.

Estes a enregistré plusieurs versions différentes de sa chanson. Ceci est la première, datée de 1941. Il est accompagné d’un deuxième guitariste de Brownsville, Son Bonds. Il s’agit d’un blues à refrain : au lieu que, comme dans le blues classique, le premier vers de chaque couplet soit répété, chaque strophe est composée de quatre vers, les deux derniers de la première étant repris dans les suivantes. Dans ce refrain, Sleepy John Estes insiste sur l’amitié qu’il éprouve pour son avocat qui lui dit que tant qu’il sera vivant, il ne le laissera pas aller en prison. L’hommage rendu à son avocat ne va pas sans une certaine malice. Ainsi, s’il dit qu’il plaide aussi bien pour les riches que pour les pauvres, sans jamais chercher à voler qui que ce soit, et raconte par exemple comment il collabore avec son frère, lui-même avocat, en lui prodiguant ses conseils, il explique aussi en quoi il est un bon avocat : il est le seul homme capable de prouver que l’eau remonte le courant. On peut imaginer à cette caractérisation que maître Clark l’avait tiré d’un mauvais pas…


LAWYER CLARK

Now, got offices in town, resident out on Century Road
He got a nice little lake right inside the grove,
Boys you know I like Mist’ Clark, yes, he really is my friend
He say if I just stay out the grave, he see that I won’t go to the pen

Now, Mist’ Clark is a lawyer, his younger brother is, too
When the battle get hot, he tell him just what to do
Boys, you know I like Mist’ Clark, yes, you know he is my friend
He say if I just stay out the grave, he see that I won’t go to the pen

Now, he lawyer for the rich, he lawyer for the poor
He don’t try to rob nobody, just bring along a little dough
Boys, you know I like Mist’ Clark, yes, he really is my friend
He say if I just stay out the grave, he see that I won’t go to the pen

Now, once I got in trouble, you know I was gonna take a ride
He didn’t let it reach the courthouse, he kept it on the outside
Boys, you know I like Mist’ Clark, yes, he really is my friend
He say if I just stay out the graveyard, poor John I see you won’t go to the pen

Now, Mist’ Clark is a good lawyer, he good as I ever seen
He’s the first man that prove that water run upstream
Boys, you know I like Mist’ Clark, yes, he really is my friend
He say if I just stay out the grave, poor John, I see you won’t go to the pen