Beaucoup de chansons de cowboys ont un côté fantastique ou nostalgique ; beaucoup d’autres sont humoristiques, ironiques ou marquées par une certaine autodérision. C’est le cas de ce Billy Barlow, un classique de la chanson texane, interprétée dans l’un de ses rares disques par Alan Lomax, dont le père, John Lomax, avait recueilli dans les années 20 le folklore du Far-West. Il est accompagné par Ed McCurdy.

Les héros de cette chanson sont six cowboys. Il y a là Risky Bob, Robin, Rob, Daniel, Joe, et Billy Barlow. Ce ne sont toutefois pas les héros de l’Ouest sauvage des westerns classiques. Nous sommes au XXe siècle, et ce sont de pauvres hères désormais dépassés par l’histoire. Six cowboys affamés, qui décident d’aller chasser. Mais les temps sont durs et ils sont prêts à emprunter un fusil et une voiture (des versions plus anciennes évoquaient plus modestement une carriole…) pour partir à la chasse. Et pas n’importe quelle chasse, mais une pauvre chasse… au rat. Et les voilà qui discutent discutent sentencieusement de la façon dont ils se partageront ce maigre repas, et dont ils le feront cuire…

Malgré son côté moderne, cette chanson classique, comme beaucoup de chansons folk américaines et même beaucoup de chansons de cowboys, trouve ses origines dans le folklore britannique : c’était une chanson protestataire des paysans anglais souffrant de la faim, et dans laquelle le rôle du rat était joué par un petit oiseau. Car derrière l’ironie de ces cowboys affamés, il y a la longue protestation de ceux qui n’ont rien…


BILLY BARLOW

Now let’s go hunting, says Risky Rob
Let’s go hunting, says Robin to Bob
Let’s go hunting, says Dan’l ‘n Joe
Let’s go hunting, says Billy Barlow

What shall we hunt? says Risky Rob
What shall we hunt? says Robin to Bob
What shall we hunt? says Dan’l ‘n Joe
Let’s hunt a rat, says Billy Barlow

How shall we kill him? says Risky Rob
How shall we kill him? says Robin to Bob
How shall we kill him? says Dan’l ‘n Joe
Go borrow a gun says, Billy Barlow

How shall we haul him? says Risky Rob
How shall we haul him? says Robin to Bob
How shall we haul him? says Dan’l ‘n Joe
Go borrow a car, says Billy Barlow

How shall we divide him? says Risky Rob
How shall we divide him? says Robin to Bob
How shall we divide him? says Dan’l ‘n Joe
Now how shall we divide him? says Billy Barlow

I’ll take shoulder, says Risky Rob
I’ll take side, says Robin to Bob
I’ll take ham, says Dan’l ‘n Joe
Tail bone mine, says Billy Barlow

How shall we cook him? says Risky Rob
How shall we cook him? says Robin to Bob
How shall we cook him? says Dan’l ‘n Joe
How we gonna cook him? says Billy Barlow

I’ll broil shoulder, says Risky Rob
I’ll fry side, says Robin to Rob
I’ll boil ham, says Dan’l ‘n Joe
Tail bone raw, says Billy Barlow