Leadbelly a fait de longs séjours en prison : dans ces terribles pénitenciers du Sud, plus proches du bagne que de la maison d’arrêt. Évadé, retrouvé, libéré (grâce à une chanson !), enfermé à nouveau (de sombres histoires de meurtres ou de tentatives, jamais vraiment bien éclaircies…), puis enregistré par John et Alan Lomax alors qu’il purgeait sa peine, et enfin libéré sur parole. Il évoque plusieurs fois la prison dans ses chansons. S’il n’a pas connu celle de Birmingham, elle devait avoir une réputation suffisante pour qu’il reprenne la chanson enregistrée en 1927 par Darby & Tarlton, aussi connue sous le titre de Down In The Valley, et dont il existe plusieurs variantes.


BIRMNGHAM JAIL (DOWN IN THE VALLEY)

Down in the valley, in the valley so low
We hear out the window and
Hear the wind blow (3)
We hear out the window and hear the wind blow

The judge he will send us, clock will write it down
Till all your friends (see) that you’re
Jailhouse bound (3)
Till all your friends, that you’re jailhouse bound

Write me a letter, send it by mail
Address it all over that
Birmingham Jail (3)
‘dress it all over that Birmingham Jail

The roses are red and the vi’lets are blue
Angels in the Heaven
Angels in the Heaven sing: I love you